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塑膠汙染有救了 研究:蠟蛾幼蟲愛吃塑膠 

蠟蛾是一種知名的害蟲,有許多養蜂場因為這種蛾類的幼蟲不斷的啃食蜂巢的蠟而受創慘重。但最近一項最新研究發現,這害蟲竟有著驚人的特殊功能!由西班牙國家研究委員會和劍橋大學的合作實驗中,他們發現100隻蠟蛾的幼蟲,可以在12小時內吃掉92毫克的塑膠,速度超驚人!或許未來可靠牠們來解決全球性的塑膠袋污染問題。

法新社與英國廣播公司(BBC)報導,英國劍橋大學(Cambridge University)教授、也是發表於「當代生物學」(Current Biology)這份研究共同作者的彭貝里(Paolo Bombelli)表示:「此項發現可能是重要的工具,可協助擺脫垃圾掩埋場和海洋裡堆積如山的塑膠廢棄物」。

歐洲的塑膠產品有4成是聚乙烯製成,大部分用於包裝或製成購物袋。它們需要經過多年才能生物降解,若沒有回收,會嚴重破壞環境,特別是傷害海洋生物。

該研究主要作者、西班牙坎達布里亞生醫與生技研究所(Institute of Biomedicine and Biotechnology of Cantabria)生物學家貝托其妮(Federica Bertocchini),是在偶然間發現蠟蛾幼蟲(Galleria mellonella)的用處。

她閒暇時把養蜂當成興趣,在清除蜂巢的時候,先把抓起來的蠟蛾幼蟲裝在塑膠袋裡面,然後繼續清理,過沒多久,她發現那些幼蟲自己咬破了塑膠袋,到處亂跑。

她被這種毛蟲驚人的胃口嚇到,於是和劍橋大學的團隊決定進行實驗,研究要吃掉傷害環境的塑膠,需要多少蠟蟲、吃的速度有多快。

團隊把數百條這種黃色的小毛蟲放在超市塑膠袋上,40分鐘後,袋子就開始出現洞洞。12小時後,蟲蟲吃了92毫克的購物塑膠袋,而這種塑膠袋全球每年要丟棄一兆個之多。

為了證實牠們不只是咀嚼塑膠袋,而是真的消化掉了,研究人員測量了前後的重量,發現的確有13%的塑膠物質的確消失了。這表示蠟蛾幼蟲的消化道真的消化掉了塑膠袋,研究人員接著掃描了消化道裡面的物質,發現塑膠袋的主要成分聚乙烯(polyethylene)已經降解為乙二醇(ethylene glycol),後者是抗凍劑的主要成分,也被用做為溶劑。

研究人員認為,這可能是因為蠟蛾在蜂群中成長,吃蜂蠟維生,而吃蜂蠟的消化過程,就和分解聚乙烯差不多。

不過研究人員現在還不清楚蠟蛾之所以會降解塑膠,是靠體內的單一酵素,還是某些分子聯手。彭貝里指出,經過進一步分析,他們希望確認蠟蛾幼蟲在分解塑膠時所產生的酶到底是什麼,然後將酶以人工製造活性製劑方式大量生產,也許就可以拿來分解那些在垃圾掩埋場的塑膠袋了。(吳雯淇/綜合外電報導)

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