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「一夜白頭」有根據 台籍學者研究:壓力耗盡黑色素幹細胞

中國歷史記載伍子胥過昭關一夜白頭看來確有其事。美國哈佛大學的台籍副教授許雅捷(Ya-Chieh Hsu)找到答案了。原來是身體的交感神經在極端壓力下會釋放一種腎上腺素,會導致黑色素釋放、無法再生,進而讓頭髮變白。

據Interesting Engineering報導,哈佛大學研究團以小鼠實驗來觀察壓力與製造黑色素細胞(melanocyte)的頭髮毛囊幹細胞。研究人員原本假設,壓力會導致免疫系統攻擊黑色素幹細胞,但無法證實此一假說;因此轉而探究人身是否有俗稱「壓力荷爾蒙」的腎上腺皮質醇,會因壓力上升造成,但也沒能證實。

後來研究人員發現,人體的「戰或逃」反應的交感神經系統(fight-or-flight response system)在面臨危險時,扮演重要角色。交感神經是一組通往皮膚在內的各部位神經網絡,如緞帶般纏繞毛囊,也相當靠近黑色素幹細胞。

實驗結果顯示,經歷短期痛苦或處於實驗室壓力下的小鼠,交感神經會釋放「去甲基腎上腺素」(norepinephrine)這種化學物質,毛囊幹細胞中存有的黑色素細胞在接受上述物質;然而在痛苦或壓力的刺激下,身體把所有黑色素幹細胞一次耗盡。

但在壓力刺激下,交感神經會大量釋放一種名為去甲腎上腺素的神經遞質,過度激活黑色素幹細胞。預備役一次性被驅趕上戰場,全部變為新兵,很快耗盡庫存。

許雅捷解釋,在正常情況下頭髮再生,部份幹細胞會轉化為製造色素,幫頭髮「上色」,倘若這些幹細胞暴露在「去甲基腎上腺素」,所有都將全部活化轉化成製造色素的細胞,沒有幹細胞存留。毛囊幹細胞一旦枯竭,就無法再生。

許雅捷表示,壓力造成的傷害超出她的想像,僅僅數天所有的幹細胞都將枯竭。這是永久性的傷害;他補充,老化也是造成上述幹細胞流失。那麼壓力是否會加速老化的過程,也許是科學家下個研究的方向。(艾以琳/綜合外電報導)

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